Nouveau succès pour le lanceur européen Vega, qui place cinq satellites sur orbite

La fusée a notamment placé en orbite Pléiades Neo 4. D’une précision inégalée, le satellite permettra une résolution de 30 centimètres pour une couverture globale de la Terre.

Une fusée Vega, la plus petite des lanceurs européens, a placé cinq satellites sur orbite dans la nuit du lundi 16 au mardi 17 août. « Plus que jamais, Vega s’impose comme un pilier de l’autonomie d’accès de l’Europe à l’espace », a commenté Stéphane Israël, président-directeur général d’Arianespace.

La fusée a décollé du centre spatial de Kourou, en Guyane, à 22 h 47 (3 h 47, heure de Paris), pour une mission qui devait durer près de deux heures.

Un peu moins d’une heure après le décollage, le satellite Pléiades Neo 4 a été placé en orbite à 625 kilomètres d’altitude. Ce satellite optique de très haute résolution, pesant un peu moins d’une tonne, a été fabriqué par Airbus Defence and Space Intelligence, qui l’exploitera.

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Cet équipement d’avant-garde est le deuxième des quatre satellites de la constellation Pléiades Neo – le premier est en orbite depuis le 28 avril. D’une précision inégalée, il devrait permettre une résolution de 30 centimètres pour une couverture globale de la Terre. Outre cette précision, la constellation doit fournir une réactivité accrue pouvant être réduite à une demi-heure en cas d’urgence, ce qui ouvre des possibles notamment dans le domaine des applications de géolocalisation et la cartographie.

Quatre nanosatellites

Les prochains satellites de la série doivent être lancés par la future Vega C, dès 2022. Vega a également mis en orbite quatre nanosatellites. Trois vont être utilisés par l’Agence spatiale européenne : Ledsat pour le suivi optique des satellites en orbite basse ; Radcube pour les mesures de la météo spatiale ; Sunstorm pour l’observation des rayons X émis lors d’éruptions solaires. Le quatrième, BRO-4, est pour la start-up française Unseenlabs. Il fait partie de la constellation de satellites BRO destinée à la surveillance du trafic maritime en s’appuyant sur la signature électromagnétique des navires.

Il s’agit du deuxième lancement d’une fusée Vega depuis le début de l’année pour Arianespace et du dix-neuvième depuis le premier vol du lanceur, en 2012. C’est aussi le troisième lancement de l’année à Kourou, intervenu quinze jours après le tir d’une Ariane 5.

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